Philip Pullman y el derecho a ofenderse

No one has the right to live without being offended.

Nadie tiene derecho a vivir sin sentirse ofendido.

Philip Pullman

Philip Pullman publicó en 2010 una novela titulada El buen Jesús y Cristo el malvado (The Good Man Jesus and the Scoundrel Christ). Con semejante título, ya os podéis imaginar que en su día causó cierto revuelo. Y me ha encantado encontrarme con este fragmento de conferencia donde le preguntan si no le parece que su novela es ofensiva.

Como dijo Douglas Adams, cuando se habla sobre religión, parece que debamos dejar al margen la lógica que usamos al discutir sobre otros temas como política, educación, ciencia…

[Hablando de religión]

-Aquí tienes una idea o un concepto que son sagrados y de los que no puedes decir nada malo.

-¿Por qué no?

-Porque no.

Douglas Adams, discurso en Digital Biota 2, Cambridge

Al hablar sobre religión es muy fácil que enseguida se juegue la baza de “eso que acabas de decir ofende mis creencias”.

A mi también me ofenden muchos aspectos de la religión: la cantidad de muertos en guerras de fe, el hecho de que ningunee el pensamiento crítico, la típica visión tan arraigada de que alguien que es ateo es alguien amargado, triste, sin objetivos en la vida (la serie de True Detective, por ejemplo, me encanta, pero me cansa esa visión que da). La diferencia es que yo no juego la baza “esto me ofende” y espero que mi interlocutor retire su postura: busco razonamientos, datos… Y eso se pudo ver muy bien en el debate de Bill Nye con Ken Ham sobre el creacionismo: muchos datos por una parte y tan sólo creencias por la otra.

Debate con creacionistas. Fuente.

Debate con creacionistas. Fuente.

Porque como dice Pullman en el vídeo, es imposible pretender vivir sin que algo te ofenda alguna vez.

Midiendo el Universo: cuando una regla ya no sirve (I)

Aquellos que hayáis visto Contact, sabréis que la trama gira en torno a un mensaje extraterrestre que recibimos en la Tierra y que consiste en el discurso que Hitler hizo en la ceremonia de apertura de los Juegos Olímpicos del 36. Los extraterrestres mandan la señal desde Vega, una estrella que se encuentra a 25 años luz de distancia.

Pero, ¿cómo sabemos que Vega se encuentra a esa distancia? Porque una cosa es segura: no hemos mandado ninguna nave atada a un hilo, para después medir la distancia, como si fuéramos Teseo en el laberinto. Esas distancias son enormes. y no tenemos ni hilo ni paciencia suficientes (imagináos tener que esperar 25 años como poco para medir una cosa tan tonta como la distancia a una estrella).

Cuando el metro empieza a fallar y empezamos a hablar de distancias grandes, tenemos que usar técnicas de medida como son el paralaje, Cefeidas, Supernovas Ia… que son las reglas de medida astronómicas que usan los astrónomos a día de hoy.

La Luna

Antes de salirnos del Sistema Solar, vamos a parar en nuestro satélite natural. Si tenéis amigos que creen que el aterrizaje en la Luna es falso, que se rodó en una estudio… por favor, habladles de este proyecto: Lunar Laser Ranging. Cuando los astronautas de las misiones Apolo estaban paseando por la Luna, dejaron tras de sí unos reflectores en la superficie lunar. Mandando una señal láser desde la Tierra, que llega hasta el reflector, rebota y vuelve a la Tierra podemos saber la distancia a la Luna midiendo el tiempo que le cuesta a esa señal ir y volver.

Retrorreflector del Apollo XI |Crécito: NASA Apollo Archive

Retrorreflector del Apollo XI |Crédito: NASA Apollo Archive

Si queréis saber más sobre este experimento, os aconsejo leer El hombre que dispara contra la Luna, de @aberron.

Paralaje

Salimos del Sistema Solar para medir las distancias a las estrellas más cercanas. Pero antes haz una cosa: extiende el brazo delante de tu cara, con el pulgar sacado y guiña un ojo. Verás que el pulgar tapa un punto en la pared. Ahora guiña el otro ojo y verás que el pulgar tapa otra cosa distinta.

Sencillo, ¿no? Pues básicamente ese es el sistema que se usa en astronomía para determinar la distancia a las estrellas más cercanas. Lo único que cambia es que no guiñamos los ojos, si no que empleamos la órbita terrestre.

Midiendo el ángulo señalado en rojo y con la distancia Tierra-Sol se puede saber la distancia a la estrella.

Midiendo el ángulo señalado en rojo y con la distancia Tierra-Sol se puede saber la distancia a la estrella.

Midiendo la variación del ángulo con el que vemos la estrella, podemos sacar la distancia usando matemáticas sencillas, trigonometría de la que se aprende en bachiller.

¿El problema? Que las estrellas están muy lejos y la variación de ángulo que podemos medir es muy pequeña. Tanto, que no fue hasta 1838 que se pudo medir el efecto del paralaje, gracias a Bessel y la estrella 61 Cygni (que en realidad son dos estrellas, pero eso se supo más tarde).

Otro de los efectos que se pueden observar en 61 Cygni es el movimiento propio: su desplazamiento respecto al fondo fijo de estrellas. |Crédito: Wikipedia Commons.

Otro de los efectos que se pueden observar en 61 Cygni es el movimiento propio: su desplazamiento respecto al fondo fijo de estrellas. |Crédito: Wikipedia Commons.

Parece una tontería, pero el efecto del paralaje es una de las principales objeciones que se ponían al sistema copernicano, ya que si la Tierra giraba alrededor del Sol, era de esperar que se observara cierta variación en el ángulo bajo el que las vemos. Tuvieron que pasar 300 años desde que Copérnico propusiese su modelo heliocéntrico hasta que se observó el paralaje. Y es completamente normal, ya que los recursos técnicos de los que disponían no permitían observar con suficiente precisión como para medir el paralaje.

Para hacernos una idea: tomad a un amigo, montadlo en un coche, y mandadlo a Hawai. Vosotros iros a Madrid, llamadle por el móvil y decidle que encienda los faros del coche. Si sois capaces de distinguir la separación entre los dos focos… ¡Enhorabuena! Es el equivalente a la precisión que necesitó Bessel para medir el paralaje de la estrella.

Como veis, medir las distancias por este método no es sencillo y por eso se usa para medir distancias cercanas: hasta 100 parsecs más o menos (1 parsec es la distancia que recorre la luz en 3 años y cuarto) . Aunque eso va a cambiar con la misión GAIA

¿Cómo pueden ideas sencillas conducir a descubrimientos científicos?

Hoy que es domingo, os dejo una charla cortita, con unos pocos ejemplos de como una idea sencilla puede traer conclusiones interesantes cuando se empieza a tirar del hilo.

La sombra de la tijera es alargada

Hay días en los que El Mundo (pun intended, en un párrafo entenderéis la broma) conspira para buscarte las cosquillas. Y yo no estaría escribiendo esto si no fuera por dos situaciones:

-Acabo de abrir el correo y me he encontrado la confirmación de lo que ya sabía: que me voy a quedar sin parte de la beca Erasmus, la parte correspondiente que tenía que poner el Gobierno de España, porque el otro día colaron en el BOE como quien no quiere la cosa una nueva condición para poder acceder a ella. El haber sido beneficiario de una beca general del MECD (Ministerio de Educación Cultura y Deportes) el año pasado.

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-Encontrarme con este artículo de Sostres. Sostres, son tres hostias las que ahora mismo te querría meter. Y yo soy alguien pacífico.

Vayamos por partes. Para quien no lo sepa, le pongo en situación. Los que estamos de Erasmus llevamos ya unos dos meses en el extranjero. Cuando solicitas el Erasmus, tu plaza va asociada a una beca, cuyos fondos vienen de tres sitios: Europa, tu comunidad autónoma y España. Hay comunidades autónomas que han reducido o suprimido su ayuda. Pero la clave está en que cuando haces cábalas y echas cuentas a la hora de irte de Erasmus, tú cuentas con el dinero de esas becas. Los 115 € de Europa y los 130-150€ que se supone que iba a asignarte el Estado español. Dinero que, en Reino Unido, da para pagar el alquiler, y eso si tienes suerte.

Y muchos nos fuimos con esas cuentas en la cabeza, tras hablarlo mucho con nuestros padres y tirando un poco de aquí y otro poco de allá, vimos que se podía. Y ahora de repente, llega Wert y dice que los 130 € que le toca poner al Estado sólo los vas a recibir si el año pasado fuiste becado por el Ministerio. Y si no, apáñatelas como puedas. Señor ministro, muchos de los que estamos de Erasmus no tuvimos beca o no pedimos una beca porque vivíamos en la misma ciudad en la que estábamos y por tanto, al vivir con nuestros padres, no necesitábamos esa ayuda. Si queréis más información sobre esto, se ha montado salvemoserasmus.es.

Ya jode bastante que hagan esto a tus espaldas, esperando a que lleves dos meses fuera de casa para clavarte el puñal, como para que venga el listillo de turno a tocar las narices.

Los Erasmus son ridículos desde el punto de vista académico y el único interés que tienen es etílico y sexual. Ni siquiera sirven para conocer el país donde vas, porque estás demasiado borracho para conocer nada y demasiado ocupado intentando follar.

Te voy a contar una pequeña historia. La historia de alguien que se metió a estudiar Física con la esperanza de poder estudiar algo de astrofísica un día. Esa persona es el abajo firmante, y tenía planeado irse a Canarias a hacer el último año de la carrera (y seguramente intentar hacer el máster allí) porque en esas islas hay un puñado de científicos irreductibles que siguen haciendo su trabajo a pesar de los permanentes ataques y recortes presupuestarios. Porque la formación que podían darme ahí era muy buena. Pero resulta que decidieron quitar las becas del programa Séneca y tuve que replantearme muchas cosas. Y ahora estoy en Reino Unido, en Southampton, en una universidad donde tengo acceso a una formación que de otra forma no hubiera tenido. ¿Eso te parece ridículo desde el punto de vista académico? ¿El que yo pueda elegir lo que quiero estudiar o especializarme en algo que no hubiera podido en mi universidad de origen te parece ridículo? Porque no soy solo yo, mucha gente se va de Erasmus por eso. Para tener oportunidades que en España no tienes. Y sinceramente, si te vas de Erasmus para irte de juerga, tienes un serio problema.

No voy a comentar más sobre el artículo de Sostres (para reproducir gilipolleces en el blog, ya pongo las mías propias), entre otras cosas por el tufillo rancio y machista con el que escribe. Se describe solo y con el cabreo que llevo estos dos últimos días no creo que pudiera terminar de escribir esto.

PD: sí, si os metéis en el Facebook de gente que está de Erasmus veréis fotos de fiesta o viajando. Pero es que nadie se hace fotos estudiando.

Ven aquí, que te chupo todo el plasma

Hoy vengo a advertiros de un peligro muy real que circula por nuestro cielo. Especímenes que sobreviven succionando el jugo vital de sus congéneres. Olvidaos de ghuls, espíritus, djinns, chupacabras, el monstruo de Frankenstein… que tan de moda están ahora que ha pasado Halloween.

Crédito de la imagen: ESA, NASA, H. Sana (Amsterdam University), y S.E. de Mink (STScI)

Crédito de la imagen: ESA, NASA, H. Sana (Amsterdam University), y S.E. de Mink (STScI)

Son estrellas vampiro. Estrellas binarias, una orbitando en torno a la otra, en la que una de ellas empieza a succionar la materia que conforma a la otra, rejuveneciéndose en el proceso. Y en algunas ocasiones llegan incluso a fusionarse y acaban dando una sola estrella.

La mayoría de las estrellas de este tipo son auténticos pesos pesados, de unas 15 veces la masa de nuestro Sol. Son estrellas de tipo O, lo que quiere decir que si tomamos las clasificación espectral (Oh Be A Fine Girl Kiss Me, si esto te suena a chino, deja que Henrietta Leavitt a.k.a. @bynzelman te lo explique ;) ), son estrellas gordas y brillantes. De 30000 a 50000 K de temperatura de superficie: niño, ¡aléjate que queman!.

¿Y por qué son importantes estas estrellas? Vive rápido, muere joven y deja una supernova bonita. Este tipo de estrellas tan masivas tienen una vida rápida (podríamos decir que son el club astronómico de los 27, pero en este caso hablamos del club de los pocos millones de años, entre 3 y 30 millones de años) y una muerte violenta: una supernova que deja tras de sí un agujero negro o una estrella de neutrones, dependiendo de la masa de la estrella en cuestión. Eventos tan violentos juegan un papel importante a la hora de entender la evolución de las galaxias: su viento solar afecta mucho al entorno, son culpables de algunas nebulosas de emisión y al morir, la supernova esparce elementos pesados sin los cuales ni yo estaría escribiendo esto ni tú estarías leyéndolo.

Crónica de un Erasmus anunciado (I): Apertura.

Un mes. Eso es lo que llevo de Erasmus en tierras inglesas. Como no he tenido Internet en casa hasta ayer, tampoco he podido escribir mucho. Pero sí me gustaría dejar por escrito unas primeras impresiones, por si alguien se anima a venir a Inglaterra que pueda tener algo de referencia. Eso sí, aviso: no sé si lo que digo es válido para toda Inglaterra o sólo para Southampton, la ciudad en la que estoy.

Buscando piso

Te van a pedir dinero. MUCHO dinero. A la hora de firmar un contrato de alquiler, en todos los sitios nos pedían tener un UK guarantor (un aval en Reino Unido), es decir, alguien que nos pudiera respaldar el alquiler en caso de que nosotros no pudiéramos pagar y ese alguien tiene que residir en Reino Unido. Si no (y en el caso de mis compañeros de piso y mio, es así) te piden que pagues entre 3 y 6 meses por adelantado. Hay algunas agencias que esto no lo hacen, pero son específicas de alquiler para estudiantes.

Compras (sin entrar en el tema de la comida)

Vas a amar las charity shops y páginas como gumtree.com se van a convertir en tus nuevas mejores amigas. Me explico. Las charity shops son tiendas de 2ª mano, regentadas por organizaciones de beneficiencia (al comprar en ellas, parte de ese dinero va a una buena causa: lucha contra el cáncer, médicos sin fronteras…). La gente les dona ropa (la tienen en muy buen estado), juegos de mesa, muebles… tienen de todo. Si tenemos en cuenta que en el cambio libra-euro los españoles no salimos muy bien parados… en estas tiendas podemos encontrar ofertas muy buenas. Y por cierto, si miras los precios todos acaban en .99. ¿Por qué? La gente tiene la costumbre de donar ese pence que les dan de cambio a la hucha de donaciones para diversas causas que tienen en el mostrador. Un céntimo solidario.

Y en páginas web tipo gumtree.com encuentras de todo. La gente cuelga un anuncio con fotos, te pones en contacto con esa persona, te pasas por su casa y si te interesa el artículo se lo compras. Por poner un ejemplo: en mi casa compramos un juego de dos altavoces + subwoofer por 10 libras. Y ya tenemos un mini home theater donde ver las pelis todos juntos.

Si te gusta devorar libros, bienvenido al paraíso. Encontrarás libros de segunda mano, muy cuidados, más de los que puedas soñar. Algunos hasta firmados por el autor.

Comida

Sobre la comida mi mejor consejo es… patéate tu barrio y la ciudad donde vivas. Y habla con la gente que conozcas, poco a poco te harás con una lista de tiendas, y con una idea de dónde puedes comprar según que cosas a buen precio. Eso sí, olvídate de tener una fruta y verdura tan buenas como las que tenemos en España. Y mucho menos por el mismo precio. Para mi, las mejores opciones de momento son Aldi, Sainsbury’s y Asda. Y buscar en el pequeño comercio para encontrar cosas como el pimentón.

Bicicleta

Se ven muchas más que en España. Y muchas más bicicletas de carretera. De nuevo, la segunda mano es tu nueva mejor amiga a la hora de comprar una bicicleta. Aunque depende también del presupuesto que manejes.

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En cuanto al tráfico, a pesar de que conducen por la izquierda y son un poco caóticos, en general respetan mucho a las bicis. Eso sí, si vas a salir a partir de las 4 de la tarde, más vale que tu bici lleve luces.

Persianas

Olvídate. No, en serio, olvídate. Han quedado atrás. Lo más que vas a encontrar son cortinas venecianas. Así que más te vale acostumbrarte a que a eso de las 6 de la mañana la luz empiece a colarse en tu habitación.

Horarios

Comen pronto. Cenan antes. Get over it. Personalmente, a mi me gustan los horarios, me da más tiempo para hacer cosas. Desayunan fuerte y luego comen poca cosa a eso de las 12-13. Y cenar… a las 6-7 de la tarde.

Por cierto, si vas de compras, los comercios suelen echar el cierre a las 5 de la tarde.

Universidad

Estoy en la Universidad de Southampton, estudiando Física e intentando centrarme en Astrofísica. La universidad tiene unas instalaciones buenísimas, un centro de deportes increíble y hasta jardines por los que darte un garbeo si te estresas. Lo primero que me llamó la atención fue que no tenía casi clases. En España estaba de lunes a viernes de 9 a 12-13 horas todos los días + prácticas de laboratorio uno o dos días pro semana, de 4 a 8 de la tarde (con el consiguiente informe de laboratorio que te torturaba el resto de la semana).

Aquí no. Tengo 12 horas de clase semanales. Sin laboratorio (esto por elección propia y cosas de las convalidaciones de Erasmus). Así ya se puede diréis. Pues sí. ¿El problema? El nivel. Igual es un poco pronto para juzgarlo, y quiero esperar un poco antes de formarme una opinión sobre el sistema que llevan aquí, pero por poner un ejemplo: en una clase de máster (Mecánica Cuántica Avanzada), llevan tres semanas explicando cosas que en España vimos en primero y segundo de carrera. Por no decir que parece que les tenga miedo a las matemáticas.

Pero de nuevo, no sé si es cosa de mis asignaturas, de la carrera o de la universidad en la que estoy.

Fiesta y bares

¿Y aquí donde se sale? Pues si no quieres acabar con la cartera con más agujeros que un Gruyere, lo mejor es que hagas amiguitos y te vayas de cervezas por los pisos de la gente. En Southampton cobran entrada en la mayoría de los bares. Lo bueno es que hay para todos los gustos: pubs con música en directo, discotecas… que cada cual escoja lo suyo.

Y olvídate de empezar a salir a las 11. Que aquí cierran temprano.

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Ya os iré contando más cosas. Seguramente haga algunos cambios en el blog, y trate temas menos “científicos”, ya que para eso me he metido a colaborar con toda la gente de Divúlgame :)

La alfalfa y la mierda

Había una vez una granja autosostenida, mantenida a base de alfalfa y mierda. Al frente de todo estaba la oveja mayor; algunos dicen que con el paso del tiempo y la ayuda de la evolución natural de Maquiavelo, la oveja cambiaba de especie para convertirse de forma inevitable en un cabrón, a veces un chivo con su barbita e incluso gafas. La granja funcionaba bien: el cabrón al frente tenía un bebedero y un botón, al que si le daba con la pata salía pienso. De vez en cuando le llovía un sobre de alfalfa.

No tenía que hacer otra cosa más que beber y darle al botón. Y luego cagaba. La mierda resbalaba por el suelo, un poco en pendiente, para pasar por los establos del resto de ovejas felices, que también tenían su abrevadero y un botón parecido al del jefe. A algunas incluso les llovía alfalfa de vez en cuando. La mayoría de esas ovejas llegaban limpias a la granja, pero poco a poco el inevitable flujo de mierda les acababa manchando. Pero les daba igual, eran felices con su agua y su botón, mientras soñaban con la lluvia de alfalfa.

Si seguías el rastro de la mierda, siempre acababa cayendo sobre Manuel, que estaba al final de la granja. Manuel es un tipo que trabaja 10 horas diarias, con su escoba y su manguera, limpiando la enorme cantidad de mierda que generan las ovejas. Parte de la mierda que Manuel barre va a parar a una compostería cuyos dueños son amigos de la oveja convertida en cabra y que usan esa parte de mierda para hacer un abono con el que hacen crecer alfalfa. La mierda sobrante la barre Manuel y va a parar debajo de una alfombra.

De vez en cuando la alfombra revienta, regando de mierda a las ovejas. Es entonces cuando el cabrón mayor sale a escena y las ovejas balan embelesadas.

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Ovejas balando. Fin de la cita.

Es entonces cuando Manuel se pregunta qué cojones hace tragándose la mierda de las ovejas, cobrando 700 € al mes y sin ver un duro de alfalfa. Fantasea con meterle el palo de escoba por el culo a una de las ovejas, enchufarle la manguera al cabrón mayor y dejar que reviente. Y se marcha con un portazo. Pero a las ovejas les da igual: ellas tienen su agua, su botón, alguien que les limpia la mierda… y de vez en cuando les llueve alfalfa.

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